Des coches

Les Essais - Montaigne

Extrait du livre III, chapitre VI

De "Quand je regarde…" à "...si misérables."






Introduction

- Contexte historique : Conquista : extermination des indiens sur l’ordre du Pape, avec l’aide financière des rois. 9 millions de morts.
Guerres civiles de religion : protestants contre catholiques. 1598 : fin des guerres de religion qui ont beaucoup soucié Montaigne, sans pour autant qu’il prenne position.

Montaigne, dans cette œuvre majeure que constitue Les Essais, met toute son éloquence au service d’un réquisitoire contre la conquête des Indiens par l’occident.


Lecture du texte

    Quand je regarde à cette ardeur indomptable, dequoy tant de milliers d'hommes, femmes, et enfans, se presentent et rejettent à tant de fois, aux dangers inevitables, pour la deffence de leurs dieux, et de leur liberté : cette genereuse obstination de souffrir toutes extremitez et difficultez, et la mort, plus volontiers, que de se soubsmettre à la domination de ceux, de qui ils ont esté si honteusement abusez : et aucuns, choisissans plustost de se laisser defaillir par faim et par jeusne, estans pris, que d'accepter le vivre des mains de leurs ennemis, si vilement victorieuses : je prevois que à qui les eust attaquez pair à pair, et d'armes, et d'experience, et de nombre, il y eust faict aussi dangereux, et plus, qu'en autre guerre que nous voyons.
    Que n'est tombee soubs Alexandre, ou soubs ces anciens Grecs et Romains, une si noble conqueste : et une si grande mutation et alteration de tant d'empires et de peuples, soubs des mains, qui eussent doucement poly et defriché ce qu'il y avoit de sauvage : et eussent conforté et promeu les bonnes semences, que nature y avoit produit : meslant non seulement à la cultures des terres, et ornement des villes, les arts de deça, en tant qu'elles y eussent esté necessaires, mais aussi, meslant les vertus Grecques et Romaines, aux origineles du pays ? Quelle reparation eust-ce esté, et quel amendement à toute cette machine, que les premiers exemples et deportemens nostres, qui se sont presentez par delà, eussent appellé ces peuples, à l'admiration, et imitation de la vertu, et eussent dressé entre-eux et nous, une fraternelle societé et intelligence ? Combien il eust esté aisé, de faire son profit, d'ames si neuves, si affamees d'apprentissage, ayants pour la plus part, de si beaux commencemens naturels ?
    Au rebours, nous nous sommes servis de leur ignorance, et inexperience, à les plier plus facilement vers la trahison, luxure, avarice, et vers toute sorte d'inhumanité et de cruauté, à l'exemple et patron de nos moeurs. Qui mit jamais à tel prix, le service de la mercadence et de la trafique ? Tant de villes rasees, tant de nations exterminees, tant de millions de peuples, passez au fil de l'espee, et la plus riche et belle partie du monde bouleversee, pour la negotiation des perles et du poivre : Mechaniques victoires. Jamais l'ambition, jamais les inimitiez publiques, ne pousserent les hommes, les uns contre les autres, à si horribles hostilitez, et calamitez si misérables.

Les Essais, livre III, chapitre VI (extrait) - Montaigne



Annonce des axes

    Nous allons tout d’abord voir la mise en œuvre du réquisitoire, ensuite en quoi il met en œuvre les valeurs humanistes et enfin nous verrons que ce texte est plus ambigu qu’il n’y parait.

I. Mise en œuvre du réquisitoire
II. Texte humaniste
III. Discours ambigu



Commentaire littéraire

I. Mise en œuvre du réquisitoire

A. La structure

- Tableau des conquis (ligne 1 à ligne 14)
- Admiration des Anciens (ligne 14 à 31)
- Tableau noir de l’ancien Monde (occident) (ligne 32 à 43)

B. La portée des idées

- Admiration du courage des Indiens, termes mélioratifs.
- Utopie : phrases exclamatives, admiration des anciens.
- Tableau noir de l’occident, termes péjoratifs

C. Art oratoire

- Phrases longues, rythme ternaire : procédés d’amplifications qui donnent plus de valeur aux arguments.
- Sonorités, figures de style : effet sonore, discours important.
- Phrases exclamatives : renforce l’intensité des sentiments.

=> Montaigne veut nous faire partager ses sentiments, c'est-à-dire son admiration pour les Indiens, puis ses regrets et enfin sa réprobation à l’égard des Européens. Il utilise le registre lyrique, plus encore il veut nous faire adhérer à sa critique. C’est pourquoi il emploie le registre polémique. Son discours va même jusqu’à dresser un tableau pathétique des conséquences de la conquête. Enfin, l’ironie rend le constat encore plus accablant.


II. Texte humaniste

Référence à l’Antiquité, ouverture au monde, volonté d’un monde meilleur, nouvelle vision de la religion (cf. introduction).


III. Discours ambigu

- Discours contradictoire des Indiens : admiration et peuple nu. Pas de remise en cause de la suprématie européenne.
- Reprise des valeurs humanistes mais aussi désillusion, à la fois optimiste et amer par rapport à l’homme.
- Référence aux Anciens comme modèle traduit une illusion de Montaigne, parce qu’ils n’ont pas toujours été bien.




Conclusion

     Ce morceau d’éloquence au service de valeurs humanistes et de la cause des Indiens a une répercussion dans l’actualité (USA / Irak) et dans la littérature (Rousseau, Voltaire, Montesquieu…).
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Merci à Camille pour cette analyse sur Des coches - Les Essais - Montaigne